dinsdag, 26 maart 2019

Overleeft Smart in China?

Overleeft Smart in China? © Daimler
Op het Mercedes-hoofdkwartier in Stuttgart wordt alles in gereedheid gebracht voor de machtswissel aan de top. Dieter Zetsche geeft einde mei de fakkel door aan Ola Källenius. Van nieuwe bezems is geweten dat die goed keren. De nieuwe sterke man heeft al te kennen gegeven dat de efficiëntie omhoog moet en de kosten naar omlaag. Dat zou het einde kunnen betekenen van Smart. 



Terug in de tijd. In 1998 loopt in het Franse Hambach de eerste Smart Fortwo van de band. De hypermoderne fabriek in de grensstreek met Duitsland is het resultaat van een succesvolle samenwerking tussen de Duitse en Franse regering, wat verklaart waarom de Franse president Jacques Chirac bij de openingsceremonie wordt geassisteerd door de Duitse kanselier Helmut Kohl. 

Paasei op wielen. Wat door de media meewarig wordt afgedaan als een origineel paasei op wielen is in feite het geesteskind van de Zwitserse zakenman Nicolas Hayek, horlogemaker van opleiding maar bekend én schatrijk geworden door originele en betaalbare swiss made watches, met als eyecatcher het merk Swatch. 

Hayek was naast horlogemaker en zakenman ook een visionair. Zo zag hij de grote metropolen in de wereld aangroeien tot onoverzichtelijke megasteden, met vele miljoenen inwoners en monsterfiles zonder einde en begin – met catastrofale gevolgen voor mens en natuur. In zo’n verstikkende omgeving wilde hij niet oud worden en dus ging hij nadenken over nieuwe vormen van mobiliteit. Dat leverde midden de jaren negentig een revolutionair concept op van een zeer compacte en recycleerbare tweepersoonsauto met een elektromotor én zero uitstoot. En dat alles tegen een betaalbare prijs van zo’n 10.000 Zwitserse franken.

Hayek zocht maar vond geen partner bij de Europese automerken. Tot Mercedes-Benz een opportuniteit zag in het originele concept – als een aanvulling op zijn aanbod van middelgrote en grote limousines. Maar toen in 1998 de Smart fortwo eindelijk van de band liep, toonde zijn geestelijke vader zich not amused. Essentiële bouwstenen van zijn initieel concept – denk aan de recycleerbare materialen en accumotor – waren het slachtoffer geworden van de rode stift van Duitse ingenieurs en kostenkillers en ook de instapprijs vond hij te hoog. Bovendien leverden de aansluitende rijtests kritische commentaren op in de autobladen: ondermaats comfort, slechte wegligging en teleurstellende prestaties. De kritiek op de halfautomatische versnellingsbak was effenaf vernietigend. 

Achteraf gezien was de tijdsgeest niet rijp voor zo’n vernieuwend concept. Mercedes-Benz beschikte bovendien niet over de nodige kennis en ervaring met dit segment van de markt. Het duurde dan ook heel lang voor de directie in Stuttgart het licht op groen zette voor een derde generatie Smart – en dan nog op voorwaarde dat het project kon gerealiseerd worden in samenwerking met een sterke partner die wel de nodige knowhow bezat. In Renault vond Mercedes een geschikte partner, getuige het commercieel succes van de Twingo. 

Derde generatie heeft hoge verwachtingen niet ingelost. Uit die samenwerking ontstond de derde generatie Smart, die het concept en speels karakter van haar voorgangers behield en inzake comfort, veiligheid en bedrijfszekerheid sterk werd verbeterd. Mercedes-Benz zag Smart als een investering in de toekomst en een antwoord op de uitdagingen van morgen op het vlak van stadsmobiliteit. De bevolking in de grote metropolen in de wereld neemt snel toe en vergt een andere invulling van de mobiliteit dan diegene die we tot nog toe hebben gekend. 

Hoewel de derde generatie Smart de beste is, heeft zij de hoge verwachtingen niet kunnen inlossen. Binnen het concern is men Smart liever kwijt dan rijk maar Dieter Zetsche heeft zich altijd verzet tegen een verkoop. Nu hij de fakkel doorgeeft, verliest Smart zijn grootste fan en is alles mogelijk. Ondertussen heeft het submerk ook een nieuwe CEO gekregen, in de persoon van Katrin Adt die vorig jaar Annette Winkler is opgevolgd. 

Die had bij haar aantreden beloofd een strategie uit te werken om Smart uit de rode zone te krijgen, maar voor zover bekend is zij die belofte (nog) niet nagekomen. De tijd speelt in haar nadeel. Ola Källenius heeft geen emotionele band met Smart en lijkt bereid om Smart een stille dood te laten sterven. Om op die manier verlost te zijn van een zware verliespost. De voorbije twintig jaar heeft Smart nooit winst gemaakt. 

Verhuist productie naar China? In afwachting werd beslist om prioriteit te geven aan de combinatie van stadsauto en elektrische aandrijving. Dat lijkt ook een zinvolle combinatie, ware er niet het prijskaartje van € 22.000, of bijna dubbel zoveel als de benzineversie nu. 

Off the record is te horen dat Katrin Adt verkennende gesprekken voert met Li Shufu, de grote baas van het Chinese automerk Geely en sinds vorig jaar ook de grootste aandeelhouder van Mercedes. Er lijkt een princiepsakkoord in de maak dat erin bestaat dat de productie van Smart van het Franse Hambach verhuist naar China. Tegen 2020 moet sowieso worden gesproken over een voortzetting van de samenwerking met Renault rond het Smart-project. Zoals het er nu naar uitziet, is daar in Stuttgart noch in Parijs weinig animo voor. 

Komt de vierde generatie Smart er niet, dan is de kans zeer reëel dat Ola Källenius ingaat op de vraag van zijn grootste aandeelhouder en dat de Smart-productie daadwerkelijk verhuist naar China, dat veel verder staat op het vlak van elektromobiliteit dan Europa. Verwacht wordt dat een beslissing hierover bekend zal gemaakt worden op de Internationale Auto Ausstellung (IAA) in september, misschien krijgen we dan zelfs al een prototype te zien van de Smart made in China.     

Contact

YesYes BV
Veenstraat 10
B-3630 Maasmechelen

BTW: BE 0883 567 853

© Copyright autonieuws.be 2018 - Disclaimer & Privacy